Se trata de sustancias orgánicas nitrogenadas, de carácter alcalino y acción fisiológica que pueden ser muy tóxicas, incluso mortales, aunque sea en dosis muy pequeñas.

Serthümer fue el primero de cristalizar la morfina, nombre que tomó del dios de los sueños Morfeo. Los Alcaloides normalmente se denominan tomando el nombre de la planta que los produce, por ejemplo ACONITINA del acónito, ATROPINA de la belladona. O también se les llama según la acción que ejercen, siempre con la terminación "ina".

Los efectos que producen en el organismo son:
- Alteración del Sistema Nervioso Central
- Alteración del Sistema Nervioso Vegetativo
- Acción sobre la Tensión Arterial
- Acción anestésica, alucinógena, sedante

 Suelen ser amargos. Dada su fuerte acción fisiológica, su administración requiere control médico.

 

  

Son sin duda uno de los principios activos de mayor interés en el estudio de la acción medicinal de las plantas. Se trata de sustancias de origen predominantemente vegetal    ( sólo existen unos pocos y raros alcaloides en el reino animal) que tienen una reacción básica o alcalina.

 

 Los alcaloides fueron los primeros principios activos aislados en las plantas. En 1803 de la morfina y del ácido mecónico a partir del opio.; la cafeína 1818, la quinina y la  emetina 1820, la coniína 1827, la codeína o la atropina 1832, la colchicina y la hiosciamina 1833,… actualmente, se han aislado más de 3000 alcaloides en cerca de 4000 especies vegetales diferentes. Muchos de ellos poseen una alta actividad farmacológica.

 

Se encuentran alcaloides prácticamente en todo el reino vegetal. Entre los vegetales más primitivos los encontramos en la Cola de Caballo, la Efedra, Adormidera, Amapola

Popularmente, se asocia la palabra alcaloide con las drogas psicotrópicas. Citemos la psilocibina del peyote mejicano, los múltiples alcaloides de la adormidera o de la coca, la muscarina de la amanita… son especies que pueden provocar intensas alucinaciones y alteraciones de la percepción orgánica.

 

Cualquier parte de la planta puede contenerlos; raíces [ acónito, belladona, rauwolfia], cortezas [quina …], hojas [belladona, coca, tabaco, té], frutos [adormidera], o en semillas [cacao, café,…].

 

Los alcaloides pueden clasificarse de la forma siguiente:

 

No heterocíclicos[ esparteína, capsaicina,hordeína, colchicina,hordenina, efedrina …. ]

(son, los más numerosos )               

 

Heterocíclicos:

- monocíclicos

- policíclicos

 

 

El constante desarrollo de la química y de los métodos de investigación hace que cada vez se descubran nuevas familias de alcaloides: pilocarpina, solaninas, veratrinas, atropina y derivados, berberina, alcaloides de la adormidera, reserpina, brucina, nicotina, cafeína, aconitina, boldina, efedrina coniína, muscarina, quinina …

 

Según la estructura de su núcleo fundamental, éstos se pueden subdividir:

 

Pirrolidínicos 

las higrinas - presentes en la hoja de coca - y la estaquidrina.

Imidazólicos:  

la pilocarpina y pilocarpidina del jaborandi - con propiedades hipotensoras

Esteroideos

las protoveratrinas, jervina, solanina, tomatidina - tomate -, germidina …

Tropánicos:

Alcaloides de mayor interés farmacológico. Alcaloides con intensa acción sobre el sistema nervioso, como muchos de los presentes en las solanáceas. [atropina, hiosciamina, escopolamina.cacaína].

Quinolínicos:

Se debe a los alcaloides de la quina. Los más conocidos son la quinina y la quinidina,la cusparina de la angostura o la cupreína.

Isoquinolínicos

la hidrastina y la berberina - las detectamos en la hidrastis o sello de oro -, y la narceína - en la adormidera - y la emetina y la canadina.]

Bencil-isoquinolínicos:

la papaverina o la narcotina - del opio -

Fenantrénicos

la morfina - alcaloide más conocido de la adormidera presenta dos núcleos: uno isoquinolínico y otro fenantrénico - otros alcaloides fenantrénicos del opio son la codeína y la tebaína.

Indólicos: 

Grupo importante desde un punto de vista farmacéutico, porque muchos de estos alcaloides se utilizan en medicina ortodoxa. Veamos algunos

 

ergometrina y la ergotamina - derivados del cornezuelo del centeno - tratamiento migrañas y en la inducción del movimiento uterino del parto.

*  reserpina, ajmalina y ajmalicina - derivados de la rauwolfia - tratamiento de la hipertensión.

*    alcaloides interesantes que provienen de la vincapervinca de madagascar - utilizados en el tratamiento oficial del cáncer y, especialmente, de las leucemias.

 

Piridínicos:

el más conocido es la nicotina del tabaco.

Piperidínicos

lobelina, coniína - cicuta -, pelletierina

Purínicos:

son muy conocidos por hallarse en alimentos como el café, el chocolate o la cola. Se trata de metilxantinas, al igual que la cafeína y la teobromina. La mayoría de ellas son estimulantes del sistema nervioso central y ejercen un efecto discretamente diurético.

Pirrolizidínicos:

en su mayoría se trata de alcaloides tóxicos. Los más conocidos se encuentran en el senecio o hierba cana y en algunas plantas de las leguminosas o borragináceas.

Terpénicos:

aconitina, elatina

 Nor-lupinánicos:

 

Apomorfínicos:

la boldina - boldo - y la corydalina - no ejercen una acción narcotizante como la primera.